Modal verbs en inglés: ¿para qué sirven?

modal verbs

Los modal verbs son una parte esencial en el aprendizaje del idioma inglés. Forman parte de conversaciones cotidiana en este idioma y seguramente los has visto en más de una ocasión en escritos, aunque quizás sin saber que se trata de este tipo de verbos.

La importancia de los modal verbs o verbos modales en castellano, radica en que pueden modificar por completo el sentido de una frase. En este aspecto, también es aquí en donde se encuentra la dificultad que puede tener su uso en lo cotidiano y también en su aprendizaje. En lo que respecta a su uso, los verbos modales sirven para expresar diferentes significados como habilidades, realizar solicitudes, expresar necesidades o condiciones.

Como puedes observar, no tienen un significado único por lo que dependen en gran parte del contexto y del resto de los verbos que lo acompañan. Al igual que ocurre con otras expresiones en inglés, siempre debes prestar atención al resto de la frase si tienes dificultades para comprender alguna palabra.

Para empezar, ¿qué son los verbos modales?

Los modal verbs son verbos comunes pero que funcionan como auxiliares para transformar el sentido de una acción. Hay que destacar que no todos los verbos pueden funcionar como verbos modales, son sólo algunos los que pueden cumplir esa función. Para saber exactamente cuáles son los verbos modales debes repasar el listado de los más utilizados para evitar cometer cualquier tipo de error. Estos verbos auxiliares reúnen una serie de características que te pueden ayudar al comenzar a estudiarlos y que los diferencian de otros verbos.

Por ejemplo, no tienen gerundio, tampoco pueden encontrarse estos verbos en infinitivo ni tienen participio. Además de esto, al utilizarlos como modal verbs, tampoco se conjugan y no necesitan ningún tipo de auxiliar al utilizarlos en oraciones negativos o de tipo interrogativas.

Al utilizar los modal verbs también hay que considerar que se trata de auxiliares que modifican a otros verbos, por lo que se ubica siempre delante de otro verbo en infinitivo.

¿Cuáles son los modal verbs más utilizados y cuáles son sus características?

Can

Es el verbo modal más utilizado ya que puede expresar diferentes cosas, ya sean posibilidades, capacidades, peticiones o habilidades. Observa cómo se utiliza en los siguientes ejemplos para que puedas comenzar a practicar:

  • I can speak french / Yo hablo francés
  • He can’t come this week / Él no puede venir esta semana
  • Can she play the piano?/ ¿Ella puede tocar el piano?
  • Can you help me? / ¿Puedes ayudarme?
  • I don’t know if I can do this / No sé si puedo hacer esto

Como puedes observar, no hay es necesario utilizar auxiliares al momento de formular las preguntas o de formar una frase en negativo, sino que utilizas directamente el mismo verbo y sólo agregas la palabra not.

Could

Este verbo auxiliar es el pasado de can y es uno de los modal verbs más utilizados. Al igual que can permite expresar posibilidades, expresar preguntas o realizar solicitudes con cierta formalidad.

  • You could leave earlier to arrive on time / Podrías salir más temprano para llegar a tiempo
  • Could you fix the door? / ¿Podrías reparar la puerta?
  • Could you call me later, please? / ¿Podrías llamarme luego, por favor?
  • If you borrow his car, we could go to the beach / Si le pides prestado su coche, podríamos ir a la playa
  • Could we meet up tomorrow? / ¿Podríamos encontrarnos mañana?

May

Puede utilizarse de la misma manera que can aunque sirve también para frases en contextos más formales. Permite expresar posibilidades o probabilidades y también se utiliza para realizar peticiones, pedir u otorgar algún permiso.

  • May I go to the bathroom? / Puedo ir al baño?
  • We may have to go in a couple of minutes / Quizás tengamos que irnos en unos pocos minutos
  • You may leave now / Pueden irse ahora
  • May I speak now? / ¿Puedo hablar ahora?

Antes de continuar, si quieres aprender todo acerca de los modal verbs, revisa esta guía definitiva para dominarlos a la perfección.

Might

Es otro modal verb que se utiliza para realizar peticiones u ofrecimientos y, al igual que may, sirve también para mostrar posibilidades o brindar sugerencias. Los diferentes significados que pueden tener los verbos modales dependen del contexto en donde se están utilizando, por lo que debes prestar atención a esto si tienes dudas acerca del significado.

  • I might go with him to the meeting / Puede que vaya con él a la reunión
  • This problem might not have a solution / Puede que este problema no tenga solución
  • I might need their help / Yo podría necesitar su ayuda
  • This phone might not work / Este teléfono podría no funcionar

Will

Es otro de los modal verbs más utilizados porque se usa para expresar el futuro en inglés. Sin embargo, este verbo sirve para expresar la intención de hacer algo o de una idea que surgió en el momento. También sirve para hablar sobre algo que debería hacerse o esperarse más adelante en el tiempo. Seguramente más de una vez habrás visto la pregunta Will you marry me?, un ejemplo muy popular en donde se utiliza este verbo modal.

  • You will find it / Lo encontrarás
  • They will learn Italian / Ellos aprenderán italiano
  • Will he write a complaint? / ¿Él escribirá una queja?
  • You will adore my new dog / Adorarás a mi nuevo perro
  • Will you marry me? / ¿Te casarías conmigo?

Would

Con este verbo modal se pueden realizar solicitudes con un tono más amable. También se utiliza para la descripción de conductas constantes que se realizaron en el pasado.

  • When I was in Argentina, I would speak Spanish / Cuando estaba en Argentina, hablaba español
  • She would never do that! She’s a child! / ¡Ella nunca haría eso! ¡Es una niña!
  • Would you please close the window? / ¿Podrías por favor cerrar la ventana?
  • He would not talk like that to her mother / Él no le hablaría así a su madre
  • Would you be my Valentine? / ¿Serías mi San Valentín?

Must

Este modal verb hace referencia a compromisos o obligaciones de llevar adelante una acción. Otro uso que tiene este verbo auxiliar es la de indicar probabilidades que una acción ocurra.

  • Must I use a pen? / ¿Debo usar una lapicera?
  • He must not come back / Él no debe regresar
  • They must have done something / Ellos deben haber hecho algo
  • I must change my job / Debo cambiar mi trabajo
  • You must answer our questions as truthful as possible / Debes responder nuestras preguntas tan honestamente como puedas

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