Verbos modales: ¿qué son y cómo se usan?

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Los verbos modales en inglés son usados como auxiliares, es decir, acompañan a otro verbo principal. Al usar verbos modales en inglés, estás aportando otro significado al verbo principal de la oración para expresar habilidad, posibilidad o necesidad. También sirven para expresar tiempos verbales particulares. Esto significa que pueden cambiar el tiempo del verbo principal. 

Preparamos aquí una lista de los verbos modales en inglés: 

Verbos modales en inglés: cuáles son

Can

Este es uno de los verbos modales más usados en inglés. Su función principal es expresar capacidad. Por ejemplo: 

  • I can speak Chinese – Yo puedo hablar chino
  • I can play piano – Sé tocar piano

También puedes usar to can para preguntar acerca de las habilidades o capacidades de alguien

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  • Can you speak Spanish? – ¿Puedes hablar español? 

Otro uso muy frecuente es para dar y para ofrecer ayuda o para pedir permiso. Fíjate estos ejemplos que seguro usarás muchísimo: 

  • Can I help you? – ¿Puedo ayudarle?
  • Can you please pass the jam? – ¿Puedes pasarme la mermelada?
  • I can watch your home – Puedo cuidar tu casa

Se puede usar este verbo para expresar posibilidades. Es el verbo que indica el mayor grado de certeza posible:

  • I’m sure I can do it – Estoy seguro que puedo hacerlo. 

Could

Se puede usar este verbo para expresar capacidad, al igual que to can, pero de los verbos modales es el más apropiado para oraciones condicionales en inglés.

Veamos algunos ejemplos para expresar capacidades en tiempo pasado

  • I could not hear the doorbell this morning. I was sleeping – No pude oír el timbre de la puerta esta mañana. Estaba dormido
  • I could speak French when I was a kid – Podía hablar francés cuando era niño

También puede usarse en oraciones condicionales y para hacer propuestas de algo que se puede hacer en el futuro

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  • We could go to the park tomorrow, it’s going to be sunny –  Podríamos ir al parque mañana, va a hacer sol
  • We could go to the beach or we could go to the city – Podríamos ir a la playa o podríamos ir a la ciudad

Could también puede usarse para preguntar por posibilidades. Es un tanto más formal que to can:

  • Could you help me with this suitcase? – ¿Podría ayudarme con esta valija?
  • Could you come tomorrow? – ¿Podría venir mañana?

Will

Este verbo modal se usa para expresar el futuro en una oración. Veamos algunos ejemplos:

  • I will wash my clothes tomorrow – Lavaré mi ropa mañana
  • We will visit you next week – Te visitaremos la semana que viene

Este verbo modal puede usarse para formar oraciones interrogativas para saber si algo pasará en el futuro

  • Will it rain tomorrow? – ¿Lloverá mañana?
  • Will there be a snowstorm tomorrow? – ¿Habrá una tormenta de nieve mañana?
  • Will we visit grandma next month? – ¿Visitaremos a la abuela el mes próximo?

Would

Would se usa para expresar preferencias o deseos.

  • I would like water , please – Quisiera agua, por favor

También se usa para preguntar algo de una manera muy polite – cortés

  • Would you mind coming tomorrow at 11:00? ¿Podría venir mañana a las 11:00?
  • Would you please close the door? – ¿Podrías cerrar la puerta por favor?

Otro uso de would es para mostrar disposición para hacer algo en el futuro

  • He would like to come to the party – A él le gustaría venir a la fiesta
  • I would like to go to Spain – Me gustaría ir a España

También puede utilizarse para hablar de escenarios alternativos o cosas que podrían haber ocurrido dadas algunas circunstancias:

  • I would be living in USA now if I had taken that job –  Ahora mismo viviría en Estados Unidos si hubiese aceptado ese trabajo

Shall

Se puede usar 2 verbos modales para expresar futuro en inglés, to will y to shall. Sin embargo, con esta finalidad to shall suele utilizarse raramente, sobre todo en contextos formales y literarios, porque los hablantes actuales del inglés prefieren el uso del auxiliar to will.

Ahora bien, hoy en día se usa el verbo modal to shall en el habla cotidiana al momento de hacer ofertas o sugerencias, pero solo si el hablante se incluye en ellas:

  • Shall I call you a cab? – ¿Te llamo un taxi?
  • What shall we do after lunch? – ¿Qué haremos después del almuerzo?

Should

Should sirve para dar opiniones sobre lo que alguien debería hacer

  • You should do the washing up – Deberías lavar los platos 
  • That politician should visit the neighborhood – Ese político debería visitar el vecindario

También puede usarse para pedir una opinión o consejo:

  • What do you think I should do? – ¿Qué crees que debería hacer?
  • Where should we go now? – ¿Adónde deberíamos ir ahora?

May

Este verbo modal se traduce en español por poder, pero es diferente a to can. El verbo to may se utiliza para indicar que una persona tiene permiso de hacer algo.

  • Professor Jones, may I go to the bathroom? – Profesor Jones, ¿puedo ir al baño?
  • No, you may not. The recess is in just 5 minutes – No, no puedes. El receso es en apenas 5 minutos.

To may también puede usarse para hablar de la posibilidad de que un evento ocurra en el presente o haya ocurrido en el pasado. Ofrece una certeza menor a could:

  • We may go to Paris in the summer – Quizás vayamos a París en el verano.
  • My brother may have missed the plain – Es posible que mi hermano haya perdido el avión.

Might

Might tiene unos significados similares a to may. Para hablar de posibilidad, might comunica un menor grado de certeza que to may.

  • It might rain in the afternoon, but I don’t think it will – Quizás llueva en la tarde, pero no creo que lo haga.

También puede usarse para pedir permiso, pero se utilizaría en contextos muy formales. Para pedir permiso, actualmente es mejor utilizar to may.

  • Posible: Might we come in? – ¿Podemos entrar?
  • Mejor: May we come in? – ¿Podemos entrar?

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